Van Beek: Conformity Bias in Happy Valley

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Conformity Bias in Happy Valley
By James van Beek

This spring, we encountered an unusual set of circumstances, leading to some rather scary and unprecedented events. It was especially disturbing when we discovered that the situation involved children (high-schoolers) and it resulted in a death.

This sent a wave of fear across the valley. It was especially unsettling because it seemed senseless. When we do not understand why something occurred, our imaginations fill in the blanks and makes certain assumptions that may be highly inaccurate. Yet, our innate reaction is one of survival, based upon acquired information developed by either direct or vicarious experiences.

The instinct for survival comes from many sensory inputs. Part of evaluating danger is to assess our environment, which includes sizing up people based on initial appearance. It is filtered through our experience and subsequent expectations of behavior. If it is an unknown, our bodies go into high alert, as it is attempting to evaluate the threat level. This fear, even if only imagined, causes the heart rate to increase, breathing gets shallow, and the brain goes into overdrive, as it is preparing to escape death. It is an emotional response, bypassing logic, which may be highly inaccurate. This reaction can trigger irrational and even dangerous behavior.

Fight or flight mode happens very quickly, and after the initial survival instinct passes and we’ve determined that we are safe, we move from heart to head, returning to logic. It is in this state that we must evaluate if our fear was genuine or imagined. Oddly, the brain cannot distinguish the difference between what is actually occurring or what is vividly imagined, it simply reacts to the input, just as when we awaken from a nightmare and our heart is racing… our brain has interpreted the vision as real and our bodies reacted.

Regarding recent events, when a murder occurs so close to home, even if a unique and solitary incident, it becomes natural that our bodies will go into fight or flight mode, as we seek to protect ourselves and our loved ones. Yet, we must be careful to distinguish whether the threat is genuine or vividly imagined, and how our biases impact those perceptions and our ultimate response.

I mention this because I am seeing a rise in bias, that is not based in fact but rather a response to unfamiliar situations (filling in the blanks). It has expanded to include cultural, racial, and economic bias, that could be considered, prejudice. And, while some may attribute their cautionary response to the actions that occurred on one tragic night, none of these issues triggered that senseless tragedy.

While we all attempt to go through life claiming non-bias, the truth is that it is impossible. As mentioned, it is primal, for survival, to make determinations immediately upon encountering a new environment or person. It’s the fight or flight response that must be determined and it happens in a flash.
Thankfully, for most of us, we don’t need to engage in those evaluations on a daily basis, but that doesn’t mean that we don’t continually make determinations based on first impressions. However, when those impressions cause us to make irrational decisions based on emotional reactions and not intellectual logic, we can get ourselves into trouble and make unfair assessments about innocent people. These inaccurate assessments are detrimental to the fabric of our community and humanity, in general.

That said, law enforcement is seeing a rise in complaints that are based on imagined fears, centering on the mere appearance and anticipated actions of individuals, who may belong to a different racial, cultural, or religious groups. We cannot take action against imagined threats, and these differences are part of the American mosaic and protected by both state laws and the Constitution. Actions to the contrary are considered, prejudice and unacceptable.

We currently live in a world where we simultaneously recognize and praise our differences, while also creating an atmosphere of identity politics that demonizes those exact differences. It leaves people confused and uncertain, leading to anger and unjustified fear. When fear is triggered and logic is turned off, bad things can result.

No one considers themselves to be prejudice because it goes against our deep belief in “E Pluribus Unum” – out of many, one… the foundation of the United States of America. Prejudice and antisemitism have no place in a society that values diversity.

We live in one of the most beautiful places on earth, but we are not immune to what is happening elsewhere in the world. Yet, we have been fortunate that diversity on all levels has always been respected and appreciated in our community, partly due to our exposure.

As an international destination, we enjoy the excitement of different languages, cultures, appearances, religions, and aspirations on a regular basis. That variety unites us in our mutual appreciation of the natural beauty that surrounds us, and the spiritual inspiration it provides.

In conclusion, understand that many of our biases are innate survival mechanisms but it is our personal responsibility to not let imagined fear dictate our response to our fellow neighbors. Let’s not fall into the realm of “conformity bias” (the tendency to behave like or towards, an identified group, rather than using personal judgment). Leading with curiosity and not judgment, enhances understanding and empathy, which is the basis of peace and happiness.

Celebrating our individual uniqueness reminds us that we are blessed to come together as “one nation under God”.

Prejuicio de Conformidad en el Valle Feliz
Por James van Beek

Esta primavera, nos encontramos con un conjunto inusual de circunstancias que llevaron a algunos eventos bastante aterradores y sin precedentes. Fue especialmente inquietante cuando descubrimos que la situación involucraba a niños (estudiantes de preparatoria) y resultó en una muerte.
Esto provocó una ola de miedo por todo el valle. Fue especialmente inquietante porque parecía sin sentido. Cuando no entendemos por qué ocurrió algo, nuestra imaginación llena los espacios en blanco y hace ciertas suposiciones que pueden ser muy inexactas. Sin embargo, nuestra reacción innata es de supervivencia, basada en información adquirida desarrollada por experiencias directas o indirectas.

El instinto de supervivencia proviene de muchos estímulos sensoriales. Parte de la evaluación del peligro es evaluar nuestro entorno, lo que incluye juzgar a las personas según su apariencia inicial. Se filtra a través de nuestra experiencia y expectativas de comportamiento posteriores. Si es desconocido, nuestro cuerpo entra en alerta máxima, ya que intenta evaluar el nivel de amenaza. Este miedo, aunque sólo sea imaginado, hace que el ritmo cardíaco aumente, la respiración se vuelva superficial y el cerebro se acelere, mientras se prepara para escapar de la muerte. Es una respuesta emocional, que pasa por alto la lógica y que puede ser muy inexacta. Esta reacción puede desencadenar comportamientos irracionales e incluso peligrosos.

El modo de lucha o fuga se produce muy rápidamente y, una vez que pasa el instinto de supervivencia inicial y hemos determinado que estamos a salvo, pasamos del corazón a la cabeza, volviendo a la lógica. Es en este estado cuando debemos evaluar si nuestro miedo era auténtico o imaginario. Curiosamente, el cerebro no puede distinguir la diferencia entre lo que está ocurriendo realmente o lo que se ha imaginado vívidamente, simplemente reacciona a la información, igual que cuando nos despertamos de una pesadilla y nuestro corazón se acelera... nuestro cerebro ha interpretado la visión como real y nuestro cuerpo ha reaccionado.

Respecto a los acontecimientos recientes, cuando ocurre un asesinato tan cerca de casa, incluso si se trata de un incidente único y solitario, se vuelve natural que nuestros cuerpos entren en modo de lucha o fuga, mientras buscamos protegernos a nosotros mismos y a nuestros seres queridos. Sin embargo, debemos tener cuidado de distinguir si la amenaza es genuina o vívidamente imaginada y cómo nuestros prejuicios impactan esas percepciones y nuestra respuesta final.

Menciono esto porque estoy observando un aumento de los prejuicios, que no se basan en hechos, sino más bien en una respuesta a situaciones desconocidas ("llenar los espacios en blanco"). Se ha ampliado para incluir prejuicios culturales, raciales y económicos, que podrían considerarse prejuicios. Y, aunque algunos pueden atribuir su respuesta de cautela a las acciones que ocurrieron en una noche trágica, ninguna de estas cuestiones desencadenó esa tragedia sin sentido.

Aunque todos intentamos ir por la vida afirmando que no tenemos prejuicios, la verdad es que es imposible. Como se ha mencionado, es primordial, para la supervivencia, tomar decisiones inmediatamente después de encontrarse con un nuevo entorno o persona. Es la respuesta de lucha o fuga la que debe determinarse y sucede en un instante.

Afortunadamente, la mayoría de nosotros no necesitamos realizar esas evaluaciones a diario, pero eso no significa que no tomemos decisiones continuamente basándonos en las primeras impresiones. Sin embargo, cuando esas impresiones nos hacen tomar decisiones irracionales basadas en reacciones emocionales y no en lógica intelectual, podemos meternos en problemas y hacer valoraciones injustas sobre personas inocentes. Estas evaluaciones inexactas son perjudiciales para el tejido de nuestra comunidad y de la humanidad en general.

Dicho esto, las fuerzas policiales están viendo un aumento en las quejas que se basan en miedos imaginarios, centrados en la mera apariencia y acciones anticipadas de individuos, que pueden pertenecer a grupos raciales, culturales o religiosos diferentes. No podemos tomar medidas contra amenazas imaginarias, y estas diferencias son parte del mosaico estadounidense y están protegidas tanto por las leyes estatales como por la Constitución. Las acciones en contrario se consideran prejuiciosas e inaceptables.

Actualmente vivimos en un mundo donde simultáneamente reconocemos y elogiamos nuestras diferencias, al mismo tiempo que creamos una atmósfera de política de identidad que demoniza esas diferencias exactas. Deja a las personas confundidas e inseguras, lo que genera ira y miedo injustificados. Cuando se desencadena el miedo y se apaga la lógica, pueden resultar cosas malas.

Nadie se considera prejuicioso porque va en contra de nuestra profunda creencia en “E Pluribus Unum” –entre muchos, uno… la base de los Estados Unidos de América. Los prejuicios y el antisemitismo no tienen cabida en una sociedad que valora la diversidad.

Vivimos en uno de los lugares más bellos del planeta, pero no somos inmunes a lo que sucede en otras partes del mundo. Sin embargo, hemos tenido la suerte de que la diversidad en todos los niveles siempre haya sido respetada y apreciada en nuestra comunidad, en parte debido a nuestra exposición.
Como destino internacional, disfrutamos regularmente de la emoción de diferentes idiomas, culturas, apariencias, religiones y aspiraciones. Esa variedad nos une en nuestra apreciación mutua de la belleza natural que nos rodea y la inspiración espiritual que proporciona.

En conclusión, comprenda que muchos de nuestros prejuicios son mecanismos de supervivencia innatos, pero es nuestra responsabilidad personal no permitir que el miedo imaginado dicte nuestra respuesta a nuestros vecinos. No caigamos en el ámbito del “sesgo de conformidad” (la tendencia a comportarse como o hacia un grupo identificado, en lugar de utilizar un juicio personal). Liderar con curiosidad y no con juicio mejora la comprensión y la empatía, que es la base de la paz y la felicidad.

Celebrar nuestra singularidad individual nos recuerda que tenemos la bendición de unirnos como “una nación bajo Dios”.
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